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El alce Irlandés, rey de los cérvidos

Los cérvidos es el nombre científico con el que se conoce a la familia de mamíferos rumiantes como el ciervo, u otro tipo de venados como el reno o el corzo. Entre ellos, el extinto alce irlandés era el rey indiscutible debido a su corpulencia y especialmente a su gigantesca cornamenta de varios metros de longitud, la más grande de cualquier especie perteneciente al grupo de los cérvidos.

El Megaloceros giganteus (nombre científico del alce irlandés) fue un animal originario de Asia donde apareció por primera vez hace medio millón de años. Vivía en las tundras, las frías llanuras donde se alimentaba de plantas y hierbas. En sus migraciones en busca de alimento, se cree que el alce irlandés se extendió por toda Eurasia, llegando incluso a la península Ibérica y las islas de Irlanda, de donde recibe su nombre debido a la cantidad de fósiles que se han encontrado allí. Así pues, nunca llegaron a América como si lo hicieron otros animales extintoscomo el mamut o el bisonte estepario.

Nuestro prehistórico ciervo gigante media más de dos metros de alto y pesaba alrededor de una tonelada, sus astas llegaban a medir 3,5 metros de envergadura y podían pesar hasta 40 kilos, aunque los machos solo la lucían en otoño e invierno, la época de celo, como reclamo para atraer a las hembras y como defensa ante sus depredadores naturales, el león de las cavernas y el hombre. Cabe mencionar que en esta especie extinta se daba el fenómeno conocido como dimorfismo sexual, por el cual los machos son mucho más grandes que las hembras.

Al igual que otros animales extintos que desaparecieron de nuestro planeta, las causas de su extinción responden a varios factores: el final de la era de la glaciación que se produjo hace unos 11.000 años fue uno de los principales motivos. Sin embargo, el descubrimientos de nuevos restos a mediados del 2004 en los montes Urales, evidencian la existencia del Alce irlandés hasta hace solo 5.000 años (miles de años después de la última glaciación), este periodo que coincide con el auge y extensión de la agricultura en esa parte de mundo, pudo ocasionar la desaparición de las tierras en donde los últimos ejemplares se alimentaban, ocasionando su desaparición para siempre.