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Mamut, un mamífero familiar

El mamut (nombre que deriva del ruso antiguo маммот) es uno de los animales extintos más conocidos por su parecido con el elefante actual, no solo comparten parecido físico también parentesco. Numerosos ejemplares congelados bajo el hielo Siberiano han permitido un profundo estudio de este mítico animal.

Era un animal de proporciones enormes, de un tamaño similar al elefante actual, tenía una altura de unos 5 metros y una longitud de 9, sus piernas, gruesas como troncos de árboles soportaban un peso de 6 toneladas. Su cabeza redondeada mostraba una musculosa trompa y dos colmillos curvados de entre 2 y 5 metros y un peso de 50 kilos con los que rascaba el suelo en busca de hierbas, hojas y cortezas de árbol que conformaban la base de su alimentación. Su piel, gruesa y de color marrón le proporcionaba calor y bienestar para soportar las gélidas temperaturas en las que vivían (temperaturas medias de -6 grados). Vivía en manadas con las que se desplazaba en busca de alimento y seguridad.

Existe cierta controversia en torno a cuál fue la causa o causas que llevaron al mamut a su extinción a finales de la última glaciación, la comunidad científica baraja tres teorías, si bien ninguna ha sido probada como la definitiva:

La primera suposición hace referencia a los cambios climatológicos que ocurrieron en nuestro planeta hace unos 12000 años, la subida de las temperaturas y el retroceso de los glaciales modifico el paisaje prehistórico, las grandes llanuras donde los mamuts pastaban fueron reemplazadas por bosques, sustituyendo su hábitat natural.

La caza excesiva que sufrieron a manos del hombre es la segunda teoría, tribus enteras perseguían a las manadas de mamuts en Norteamérica y Eurasia, siempre hacia el norte, con técnicas de caza y herramientas cada vez más sofisticadas, que pudieron ser el factor decisivo para incluir al mamut en la lista de animales extintos.

La última hipótesis sugiere que una enfermedad pudo ser la causa de su desaparición definitiva. Sin embargo, en los restos congelados de mamuts no se han encontrado ningún resto de virus que ratifiquen esta teoría.

Varios grupos de científicos opinan que con el material genético obtenido en mamuts congelados encontrados en Siberia será posible, como en la película ¨Jurassic Park¨ devolver al mamut a la vida a través de un proceso de clonación. Para ello se planea introducir ADN de mamut en el ovulo de un elefante asiático, obteniendo un hibrido de las dos especies, al que paulatinamente se sustituirán los genes del elefante común por los del mamut, obteniendo nuevas generaciones genéticamente cada vez más parecidas x al mamut prehistórico.

Hoy esta teoría puede parecer lejana y sonar a ciencia ficción, pero si tuviera éxito, ¿sería el hombre capaz de rescatar al mamut de la cada vez más larga lista de animales extintos?